Napriek tomu, že zajacom poľným (Lepus europaeus) zazverovali mnohé európske krajiny, na starom kontinente zaznamenávame jeho veľký úbytok. Veľmi mu škodí veľkoplošné pestovanie netradičných poľnohospodárskych plodín, napríklad repky olejnej, zhoršenie životného prostredia a chemizácia.

Trvalo mnoho storočí, kým sa stal zajac tým známym „veľkonočným zajačikom“. Už v stredoveku mu ľudia prisudzovali v zvieracej hierarchii jedno z posledných miest a považovali ho za symbol zbabelosti a hlúposti. Býval tiež symbolom sexu či melanchólie. V súčasnosti žije na Slovensku takmer všade, aj keď nie v takých množstvách ako kedysi, keď sa polia priam hemžili zajacmi. Je typický obyvateľ poľnohospodárskych úrodných nížin a pahorkatín, kde sa mu darí, a v týchto podmienkach nachádza dostatok potravy. Keď sa však poľnohospodárske kultúry obrábajú na veľmi veľkých plochách, môže tým zver utrpieť. Obľubuje otvorenú krajinu s malými remízkami a nepohrdne ani blízkosťou lesov, ktoré mu poskytujú útočisko.

Zajačie chodníky
Stanovištný samotár

Zajac poľný je svojmu stanovišťu, miestu svojho narodenia, veľmi verný a nezvykne sa z neho vzďaľovať. V čase nebezpečenstva odbehne, najviac však do vzdialenosti dvoch kilometrov, a potom sa vracia späť. Vedie samotársky život. Viac zajacov v skupinke možno vídať len cez hlavné obdobie párenia, honcovanie, ktorým je skorá jar. Zajac má viacero ležovísk, pelechov, najmä v závetrí a na výslní, kde je suchá a teplá pôda. Tie strieda podľa počasia a rôznych iných faktorov. Zalieza do nich smerom proti vlastnej stope a proti vetru. Vo svojom dokonale zorganizovanom okruhu ležovísk má zvláštne chodníčky. Pred zaľahnutím urobí niekoľko odskokov a kľučiek, aby zmiatol nepriateľa. V pokoji sa pohybuje hopkaním, akoby pomalým behom. Nikdy neklusá. Pri rýchlom pohybe robí dlhé skoky a stopy zadných nôh odtláča pred prednými. Tieto sú, najmä na snehu, zaujímavé a charakteristické, tvoria čiastočne asymetrické písmeno „Y.“ Občas aj panáčkuje a pri spozorovaní nebezpečenstva rýchlo dupoce nohami. Typický znak zajaca poľného, vďaka čomu má aj dobrý sluch, sú veľké pohyblivé ušnice s čiernymi špičkami. Má ich dlhšie ako hlavu. Svojím sfarbením dokonale splýva s okolím. Počas dňa však môžeme ľahko natrafiť na odpočívajúceho ušiaka. Kým na neho náhodou takmer nestúpite, ani sa nepohne. Pohľad uprie na votrelca a už ani nežmurkne. Vyrazí, len keď cíti bezprostredné nebezpečenstvo. Zajac veľmi dbá o vlastnú čistotu. Často pozorujeme, ako si labkami prečesáva srsť a oblizuje ju. Na kratšie vzdialenosti má aj dobrý čuch, ktorý uplatní najmä pri vhodnom pohybe vzduchu. Keď mu tento nepraje a my nehybne sedíme, stáva sa, že nám prihopká až k nohám. Podobá sa králikovi divému, s ktorým sa nepári. Je však väčší a robustnejší. Ťažko znáša nadmernú vlhkosť, ako aj dlhotrvajúce zimy. Keď sú roky bohaté na zrážky, bývajú počty zajacov chudobnejšie.

Zajačie chodníky
Úpadok stavov

Na zajace poľujeme kolektívnym spôsobom lovu, či už pruhovkou, kruhovkou, prípadne nadhánkou. Spoločné poľovačky sú veľmi obľúbené, lebo poľovníkom pripravili nejednu napínavú chvíľku. Nechýba na nich majstrovské odbočenie ušiaka z pôvodnej stopy, rôzne kľučkovanie, prípadne jeho umenie splynúť s okolím. Zajac bol ešte donedávna naša najvýznamnejšia a najpočetnejšia poľovná zver. Rekordné úlovky sme dosahovali v sedemdesiatych rokoch minulého storočia. Poskytuje obľúbenú divinu, ale aj hodnotnú kožušinu a srsť na  výrobu kvalitných plstených klobúkov. Priemer­ná hmotnosť dospelého zajaca v čase poľovačiek, bez rozdielu veku a pohlavia, je asi štyri kilogramy. Trofejou z neho sú predĺžené hmatové fúzy. Tie sa nachádzajú po stranách nosa a po ulovení sa z nich môžu viazať štetky na klobúky. V súčasnosti však patria takmer medzi zabudnuté. Zajac poľný je u nás zver s povoleným časom lovu v novembri a decembri. Z hľadiska legislatívy ochrany prírody a krajiny nie je osobitne chránený. Veľmi rád obhrýza kôru rozličných mäkkých drevín a ovocných stromčekov. Spôsobuje tým často škody, ktorým môžeme pred príchodom zimy predchádzať oplotením alebo obaľovaním kmeňov.

Zajačie chodníky
Zajačie chodníky